Un método potencial para predecir terremotos horas antes de que se desencadenen

Utilizando nuevos instrumentos notablemente sensibles, unos sismólogos han descubierto minúsculos cambios geológicos que preceden a pequeños terremotos a lo largo de la famosa Falla de San Andrés en California, con tanta antelación como hasta 10 horas. Si los análisis futuros demuestran que la señal presísmica es lo bastante regular y no meramente ocasional, los investigadores creen que el método pudiera formar la base de un robusto sistema de advertencia temprana para los temblores inminentes.

(NC&T) “Estamos trabajando con colegas de China y Japón en estudios adicionales para determinar si esta respuesta física puede medirse sísmicamente en otras regiones activas”, explica el sismólogo Fenglin Niu, de la Universidad Rice, autor principal del estudio. “Una vez que se demuestre que el efecto es regular, todavía necesitaremos aprender más sobre los intervalos de tiempo de las señales si vamos a usarlas para advertir de temblores inminentes con la suficiente fiabilidad”.

Los sistemas actuales más sofisticados de advertencia de terremotos, alertan del temblor sólo unos segundos antes de que éste se desencadene. Estos sistemas detectan las ondas P, las ondas sísmicas más rápidas emitidas durante un temblor. Como la llamarada de un relámpago que llega antes del estallido del trueno, las ondas P de rápido movimiento preceden a las que se mueven más lentamente pero son más destructivas.

Los resultados del nuevo estudio indican que los cambios medidos por los nuevos instrumentos preceden al temblor propiamente dicho, por lo que un sistema de advertencia que utilice la nueva tecnología será muy diferente de los sistemas de advertencia actuales.

Detectar cambios reveladores que precedan a un terremoto ha sido el Santo Grial en la sismología durante años, y es lo que ha motivado esta nueva investigación, tal como señala Paul Silver, coautor del estudio, y científico del Departamento de Magnetismo Terrestre del Instituto Carnegie para la Ciencia.

Los investigadores han estado intentando medir estos cambios reveladores durante décadas, pero sólo ha sido posible recientemente, con la mejora de la tecnología hasta los niveles requeridos de precisión y fiabilidad.

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